Расхождение западной и восточной традиции и конец античности

История искусства средних веков охватывает многие столетия. Опираясь на античное наследие в начале своего пути, средневековое искусство с течением времени расходится на западную и восточную традиции. Этому способствовали как различия географического положения Византии и Средневекового Запада, так и политические, экономические, социальные причины, определяющие роль искусств в жизни общества.

В раннесредневековую эпоху были существенно раздвинуты горизонты мировой культуры, сформировалось множество направлений в искусстве. Раннее средневековье иногда называют «тёмными веками», что не вполне корректно.

Упадок и варварство, в которое стремительно погружался Запад в V-VII вв. в результате варварских завоеваний и непрекращающихся войн, а также временный подъём византийской культуры, не пережившей столь трагического перелома при переходе от античности к средневековью, но зашедшей в духовный тупик в силу своего политического устройства, рано или поздно должен был закончиться.

Находясь в упадке, и Запад, и Восток, набирались сил, переосмысливали своё прошлое и настоящее, чтобы обрести силы и создавать новое будущее.

Как ни парадоксально это звучит, но именно раннее средневековье положило начало культурной истории западной и восточной традиций в искусстве, которая произросла на почве взаимодействия наследия античного мира, всепроникающей роли христианства, особенностей местных традиций.

В VI в. происходит первый взлёт собственно византийского искусства, принадлежащего уже чисто западному средневековью и знаменующий собой одновременно переход от античной традиции (которая, впрочем, никогда не будет забыта окончательно) к средневековью и его идеям и ценностям, сосредоточенным в христианстве.

При Юстиниане I Византия на недолгое время почти достигла размеров и величия Римской империи. В тот период велись войны против персов, вандалов, готов и др., жестоко подавлялись народные восстания. Упрочилась государственная власть, тесно связанная с властью церковной, развился сложный бюрократический аппарат. Отражая эти явления, на первый план выступало искусство, прославлявшее императора, подчинённое религиозно-государственным требованиям.

На огромной территории империи - от Кавказа до Испании - создавались многочисленные укрепления, церковные и светские здания, украшенные мозаикой и росписью. В Константинополе были возведены грандиозные постройки. Здесь был перестроен «Большой дворец», сооружена (около 528 г.) колоссальная цистерна, перекрытая сводами, опирающимися на мраморные колонны (эта цистерна получила у турок название «Бинбир дирек» - «Тысяча и одна колонна»). Город украсился ипподромом, термами, арками.

Самым замечательным сооружением Константинополя стал храм Св. Софии, построенный в 532-537 гг. малоазийскими зодчими - Анфимием из Тралл и Исидором из Милета. Храм грандиозен: его длина 77 м, диаметр купола 31,5 м. По словам писателя Прокопия, современника постройки, храм Св. Софии царил над всем городом, как корабль над волнами моря, имея первоначально плавный, замкнутый силуэт (впоследствии храм неоднократно достраивался). Храм Св. Софии стал символом перехода от античности к христианству, и то, что он возвышался над городом, основанным в честь принятия Империей христианства как государственной религии, очень знаменательно.

Ещё в поздней античности христианство стало той объединяющей оболочкой, в которую смогли вместиться самые разные взгляды, представления и настроения - от тонких теологических доктрин до языческих суеверий и варварских обрядов. Христианство постепенно проникало в сознание народов. Удалялись, благодаря христианству, проявления античности и варварства и из произведений искусства, преобразуясь, видоизменяясь, исчезая совсем.